구강(oral cavity)은 소화관(digestive tract)의 첫 부분으로 앞 경계는 입술(lips), 옆 경계는 볼(cheeks, bucca), 위 경계는 경구개(hard palate)와 연구개(soft palate), 아래 경계는 구강바닥(floor of mouth)으로 되어 있다. 그리고 구강은 위아래입술(upper and lovwr lips) 사이의 개구부인 입술틈새(oral fissure)를 통해 외부로 열리고, 또한 목구멍(fauces)을 통해 인두(pharynx)로 열린다.

구강에는 기본적인 구강벽의 조직으로 내면이 둘러싸여 있고 구강벽에서 기원된 혀(tongue)가 특수하게 발달되어 있다. 구강의 기저면(floor of mouth)에는 침샘(salivary glands)인 혀밑샘(sublingual gland)이 위치해 있으며, 상악골과 하악골의 치조골(alveolar bone)에는 치아(teeth)가 배열되어 있고, 구강의 측면에는 귀밑샘(parotid gland)과 턱밑샘(maxillary gland)이 있다.

구강은 크게 구강전정(oral vestibule)과 고유구강(proper oral cavity)의 두 부분으로 나눌 수 있다. 구강전정은 치조골과 치아의 앞부분, 입술의 뒷부분에 있는 좁은 공간을 말하며, 치조골과 구강의 뒷부분에 있는 구강의 대부분을 차지하는 공간은 고유구강이다.

구강조직의 기본적 구조

구강의 벽은 크게 점막, 점막하층, 근육층의 세 층으로 나누어진다. 구강의 앞부분과 옆부분, 그리고 바닥부분은 바깥쪽이 피부로 되어 있어 근육층의 바깥에는 피부하조직이 위치하게 된다. 구강의 윗부분, 즉 경구개와 연구개의 위쪽은 비강의 바닥이 되므로 연구개 근육층의 바깥쪽에는 비강의 점막하조직이 위치한다.

(1) 점막(Tunica mucosa)

상피층은 중층편평상피로 부위에 따라 차이는 있지만 전체적으로는 불완전하게 각질화되어 있다. 점막고유판(lamina propria)은 진피(dermis)와 비슷한 치밀결합조직으로 구성되어 있으며, 결합조직유두(papilae)의 높이가 높다. 아교섬유다발은 진피에 비해서는 가늘고 점막근육판(muscularis mucosae)은 거의 없다. 점막근육판이 있는 위치에 탄력섬유판(elastic lamina)이 있어 점막과 점막하조직이 구분된다.

구강의 점막은 그 형태와 기능에 따라 저작점막(masticatory mucosa), 덮개점막(lining mucosa) 및 특수점막(specialized mucosa)의 세 가지로 분류된다.

저작점막(masticatory mucosa)은 얇게 각질화된 중층편평상피(keratinized stratified squamous epithelium)로 덮여 있으며 잇몸(gingiva)과 경구개(hard palate)의 점막이 여기에 속한다.

덮개점막(lining mucosa)은 비각질중층편평상피(non-keratinized stratified squamous epithelium)로 덮여 있고 점막하조직의 탄력성이 높은 부위로 입술(lip), 볼(cheek), 연구개(soft palate) 및 구강바닥(floor of mouth)의 점막이 여기에 속한다.

혀(tongue)에는 혀유두(lingual papilla)가 발달되어 있으며, 상피의 표면에도 각질끝(cornified tip)과 같은 구조들이 있다. 이와 같은 특수한 구조의 혀점막을 특수점막(specialized mucosa)이라고 한다.

(2) 점막하조직(Tunica submucosa)

탄력섬유판(elastic lamina) 아래에 있는 성긴결합조직(loose connective tissue)으로 점막고유판에 비해서는 섬유성분이 많다. 경구개나 잇몸과 같은 저작부위에서는 뚜렷하지 않다. 대부분 혼합샘인 분비샘들이 있으며 있는 위치에 따라 혀샘(lingual gland), 구개샘(palatine gland), 볼샘(buccal gland)이라고 한다.

(3) 근육층(Tunica muscularis)

점막하층 바로 아래에 있으며 골격근(skeletal muscle)으로 이루어져 있는 층이다. 입술과 볼에서는 표정근육(muscles of expression) 또는 저작근육(muscles of mastication)에 속하는 근육들로 구성되어 있고, 연구개에서는 구개근(palatine muscle)이 근육층을 이루고 있다. 경구개와 잇몸 등 뼈에 부착되어 있는 부위에는 근육층이 없다.

입술, 볼 등 구강의 앞부분과 옆부분, 그리고 구강바닥(floor of mouth)은 바깥쪽이 피부로 되어 있어 근육층의 바깥에는 피부하조직(subcutaneous tissue)이 위치하게 된다. 연구개의 근육층 바깥쪽은 호흡점막하층으로 이어진다.