상피조직은 덮개상피(covering epithelium)와 샘상피(glandular epithelium)로 크게 나눌 수 있다. 덮개상피는 신체의 외표면, 체강, 기관의 내강 등의 자유표면을 덮고 있다. 덮개상피에서 기원된 샘상피는 여러가지 물질을 분비하는 세포로 구성되어 있어 분비상피라고도 하며 다른 조직과 더불어 샘(gland)을 이룬다.

상피조직의 형태학적 특징

덮개상피의 형태학적 특징은 다음과 같다.

(1) 세포들이 밀집되어 있어 세포사이물질(intercellular substance)이 매우적다. 따라서 H-E 염색에서 저배율로 관찰하면 헤마톡실린(hematoxylin)에 짙게 염색된 핵들이 다수 밀집되어 있어 다른 조직과 쉽게 구별할 수 있다.

(2) 각각의 세포는 일반적으로 다면체(polyheadron)의 형태이다. 상피세포(epithelial cell)를 자유표면 쪽에서 보면 세포의 경계는 대체적으로 다각형(polygon)의 형태로 관찰된다. 수직단면에서 형태가 달라지는 것은 다만 세포의 높이와 전체적인 크기가 달라지기 때문이다.

상피세포가 아닌 다른 종류의 세포가 상피세포와 같이 다면체의 형태로 나타나는 경우가 있다. 이 경우 상피모양변성(epithelioid transformation)이 일어났다고 하며, 이와 같이 변형된 세포를 상피모양세포(epithelioid cell)라고 한다. (예) 태반(placenta)의 탈락막세포(decidual cell), 치아(teeth)의 상아질모세포(odontoblast), 결핵(tuberculosis) 결절(granuloma)의 상피모양세포(epithelioid cell)

(3) 표층부(superficial portion) 세포의 자유표면(free surface)은 내강(lumen)에 또는 외계에 면해 있으며, 기저부(basal portion)세포의 아래에는 기저막(basement membrane)을 사이에 두고 결합조직이 위치한다.

(4) 상피에는 극성(polarity)이 있다. 즉 여러 층으로 구성된 상피에서는 자유표면 쪽의 상피세포와 기저부의 형태가 다르며, 한 층으로 구성된 상피의 상피세포에도 자유표면 쪽과 기저표면 쪽 세포소기관의 배열에 차이가 있다.

(5) 각 세포의 표면에는 특수한 구조들이 잘 발달되어 있으며 이를 상피특수구조(epithelial specialization)라고 한다. 일부 표층세포의 자유표면에는 섬모(cilia), 부동모(stereocilia), 미세융모(micro- villi)가 나타난다. 세포 표면에 밀집된 미세융모는 광학현미경에서 상피 표면에 가로줄무늬로 나타나며, 줄무늬가장자리(striated border), 또는 솔모양가장자리(brush border)라고 한다. 인접세포 사이(외측면 lateral surface)에는 세포사이연접(intercellular junction)이 발달되어 있으며 광학현미경 하에서는 세포사이다리(intercellular bridge) 또는 종말막대(terminal bar)의 형태로 나타나기도 한다. 기저면에는 기저주름(basal infolding), 절반부착반(hemidesmosome) 등의 특수구조가 있을 수 있으며 그 아래쪽에는 기저막(basement membrane)이 있다.

(6) 상피에는 원칙적으로 혈관이 분포되어 있지 않기 때문에 산소와 영양의 공급은 인접한 결합조직의 혈관에서의 확산(diffusion)에 의한다.

예외적으로 혈관이 분포되어 있는 상피로는 달팽이관(cochlear duct)의 혈관줄무늬(stria vascularis) 상피와 태반(placenta) 융모막상피(chorionic epithelium)의 모체층(maternal layer)이 있다.

상피조직의 기원 (Origin of Epithelial Tissue)

상피조직은 다른 조직과는 달리 외배엽(ectoderm), 중배엽(mesoderm), 내배엽(endoderm)의 세 층에서 모두 기원된다. 즉 신체의 표면을 덮거나 샘(gland)을 이루는 상피는 외배엽성(ectodermal)이며, 대부분의 관상장기(tubular organ)의 내면상피는 내배엽성(endodermal)이고, 체강(body cavity―복강 및 기타 장막강 serous cavity)과 혈관(blood vessels)의 내면상피는 중배엽성(mesodermal)이다.